La réputation du Voyageur au XVIIIè et la mise en place de la tradition du voyage

Date 18 novembre 2009

Dès le XVIIè, la définition du voyageur était déjà claire. C'est celle du voyageur-menteur que nous citions plus tôt...

Pour Richelet dans son Dictionnaire françois contenant les mots et les choses : c’est une personne « qui fait des voyages par pure curiosité, et qui en fait des relations. Quant au voyage en soi, Richelet aimait à en dénoncer la manie qui touchait d’aucuns et aussi les nombreux dangers.

Louis de Jaucourt, dans l’article qu’il signe dans Encyclopédie de Diderot, insiste sur l’aspect pédagogique du voyage. Seulement, ce voyage se réalise dans les « états policés », en Europe donc, et permet au voyageur de mieux connaître et « sans contredit d’examiner les mœurs et les coutumes, le génie des autres nations, leur goût dominant, leurs arts, leurs sciences, leurs manufactures, et leur commerce. » Qu’en est-il des voyages au long cours ? Sans doute n'apportent-ils rien sinon le moyen de faire du commerce et de rapporter de nouveaux mensonges à colporter...

Montaigne prétendait que ces lointains voyages  n’apportaient pas autant de connaissances positives que ceux qu’on pouvait réaliser chez nos voisins européens. Mais surtout, ce sont leurs témoignages qui sont alors sujets à caution : il est en effet impossible de vérifier leurs dires.

La définition du voyageur dans l’Encyclopédie est assez négative : c’est « celui qui fait des voyages par divers motifs, et qui, quelquefois en donne des relations ; mais c’est en cela que d’ordinaire les voyageurs usent de peu de fidélité. Ils ajoutent presque toujours aux choses qu’ils ont vues, celles qu’ils pouvaient voir ; et pour ne pas laisser le récit de leurs voyages imparfait, ils rapportent ce qu’ils ont lu dans les auteurs, parce qu’ils sont premièrement trompés, de même qu’ils trompent leurs lecteurs ensuite. »

Quelques naturalistes voyageurs (comme Bory de Saint-Vincent) dans les préfaces et avertissements de leurs ouvrages, mais aussi au cœur de leurs textes, montrent qu’ils connaissent cette réputation des récits de voyage.

Il nous faudra donc aussi réfléchir à la construction du récit de voyage en regard de ce jugement négatif que l'on porte sur les voyageurs...

Le voyage garde mauvaise presse dans l’esprit des Lumières : Diderot écrivait « C’est une belle chose, mon ami, que le voyages ; mais il faut avoir perdu son père, sa mère, ses enfants, ses amis, ou n’en avoir jamais eu, pour errer, par état, sur la surface du Globe. »

La Marquise de Sévigné ajoutait : « Les voyages usent le corps, comme les équipages.[1] » Ainsi, un naturaliste qui part au loin aux environs de la Révolution sait, avant même de revenir et de publier ses récits de voyage, que ce n’est pas la seule qualité de voyageur qui peut lui ouvrir les portes des salons et des institutions savantes. Il peut même craindre le contraire.

Pourtant, a contrario, les voyageurs célèbres et talentueux sont nombreux dans cette période : Linné, La Croyère[2], Lamarck[3], Boudon de Saint-Amant[4], Palisot de Beauvois[5], La Billardière[6], Michaux[7], Geoffroy de Saint-Hilaire[8]… nombreux sont ceux qui ont voyagé, voyagent et voyageront (pensons aussi à Darwin) parce qu’il semble impératif de voir in situ, de participer à la découverte, de récolter et de rapporter vers les grands centres de construction du savoir…

Mais comment partir sans tout risquer et tout perdre, comme l’a fait à ses dépens le malheureux André Michaux ? Les voyageurs naturalistes à n’être jamais réapparus sont légions. Ceux qui accompagnaient La Pérouse n’ont pas tous eu la chance de Lesseps, renvoyé en Europe depuis le Kamtchatka, avec la première partie du journal de son Capitaine qui, bientôt, périra à Vanikoro.


[1]C’est Littré qui apporte ces deux citations dans l’article Voyage de son Dictionnaire de la langue française en 1873.

[2]Louis de l’Isle de la Croyère, astronome et géographe de l’Académie des sciences de Paris, est mort en 1741 pendant une expédition envoyée par le Tzar reconnaître les côtes de l’Amérique du Nord.

[3]Lamarck a fait quelques voyages en Europe, avant de rejoindre l’armée au rang de laquelle il connaîtra les régions méridionales de France.

[4] Boudon de Saint-Amans a voyagé aux Antilles.

[5]Palisot a vécu aux Antilles, à Saint-Domingue.

[6]La Billardière a dirigé la première expédition à la recherche de La Pérouse, avant celle d’Entrecasteaux. 

 [7] Michaux avait déjà voyagé aux Etats-Unis.

[8]Geoffroy est bien sûr un ancien d’Egypte.


viaticus

MCF EHST Guadeloupe

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